Athanase d'Alexandrie

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Athanase d'Alexandrie Athanase d'Alexandrie (vers 298 - 2 mai 373) était un Patriarche d'Alexandrie au . L'Église copte orthodoxe le considère comme l'un de ses « papes » et, dans sa liturgie, l'appelle l'« apostolique », « phare de l'Orient » et « colonne de la foi ». Les autres Églises orthodoxes (qui le fêtent le 18 janvier) le comptent parmi les quatre grands docteurs de l'Église. Les Catholiques (qui le fêtent le 2 mai), ont fait de lui un des 33 Docteurs et
Athanase d'Alexandrie

Athanase d'Alexandrie Athanase d'Alexandrie (vers 298 - 2 mai 373) était un Patriarche d'Alexandrie au . L'Église copte orthodoxe le considère comme l'un de ses « papes » et, dans sa liturgie, l'appelle l'« apostolique », « phare de l'Orient » et « colonne de la foi ». Les autres Églises orthodoxes (qui le fêtent le 18 janvier) le comptent parmi les quatre grands docteurs de l'Église. Les Catholiques (qui le fêtent le 2 mai), ont fait de lui un des 33 Docteurs et un des Pères de l'Église. À l'époque de la Réforme, Calvin le tenait en haute estime, tandis que Marguerite de Navarre, Rabelais, les protestants non trinitaires comme Kepler et Isaac Newton le rendaient responsable des premiers dévoiements du christianisme primitif.

Vie

Athanase est né à Damanhour près d'Alexandrie d'Égypte en 298. Il y fut consacré évêque en 328 et prit une part décisive lors des grands débats christologiques du . Jeune homme, il est lecteur de l'Église d'Alexandrie pendant six ans. Il participe au Concile de Nicée en tant que secrétaire de son prédécesseur Alexandre d'Alexandrie. Son intransigeance envers les Ariens, lui vaudra cinq exils successifs au gré des empereurs de Constantinople :
- 1 exil : (11/07/335 au 22/11/337) Après le Concile de Nicée, Constantin , par indulgence ou sur les conseils de sa sœur favorable aux ariens, demande à Athanase d’admettre à nouveau Arius dans la communauté chrétienne d'Alexandrie. Athanase, inflexible, est convoqué au concile de Tyr qui le condamneLe concile animé par Eusèbe de Césarée a reproché à Athanase de prétendues violences contre la secte des Mélésiens. Malgré un plaidoyer auprès de l'empereur, ce dernier se prononce pour l'exil en 336. Athanase passe 28 mois en Gaule à la cour de Trèves. Il est autorisé à reprendre son siège à la mort de Constantin ;
- 2 exil : (16/04/339 au 21/10/346) La mort prématurée de Constantin le prive d'un protecteur, et Athanase se trouve à nouveau face à Constance plus favorable à l'arianisme. Un synode réunit à Antioche prononce sa destitution et nomme un étranger, Grégoire, au siège d'Alexandrie. Athanase de nouveau exilé va défendre sa position auprès du pape Jules . En 346 deux conciles concurrents, l'un à Sardica pour les évêques d'Occident, l'autre à Philippopolis pour ceux de l'Orient n'arrivèrent pas à prendre une position commune sur l'arianisme. Sous la pression de son frère Constant, Constance accepte de rétablir Athanase à condition que ce dernier accorde une église autonome aux ariens, ce qu'Athanase éluda naturellement ;
- 3 exil : (9/02/356 au 21/02/362) L'assassinat de Constant et l'usurpation de Magnence occupe Constance et constitue un répis pour Athanase. Aussitôt ce problème réglé, Constance ne peut dissimuler son ressentiment contre l'évêque d'Alexandrie et fait pression sur les évêques d'Occident au synode d'Arles et au concile de MilanAthanase n'est pas le seul à subir les foudres de Constance. Le pape Libère, Osiuis de Cordoue, Paulin de Trèves, Denys de Milan, Lucifer de Cagliari, Eusèbe de Verselles et Hilaire de Poiriers sont exilés pour obtenir confirmation de la déposition d'AthanasePour le clergé d'Orient, Athanase était toujours sous la condamnation du synode d'Antioche qui n'avait pas été levée, à leur sens, par la mesure de clémence de Constance .. La popularité d'Athanase est grande, c'est pourquoi Constance fait investir Alexandrie militairement et placer sur le siège épiscopal Grégoire de Cappadoce. Les partisans d'Athanase sont persécutés, et lui-même doit s'enfuir dans le désert. Ce nouvel exil durera six ans. À la mort de Constance, le nouvel empereur, Julien, est favorable au paganisme et lève les condamnations de Constance dans un Édit de tolérance, se désintéressant des discussions christologiques ;
- 4 exil : (24/10/362 au 5/09/363) A l'avènement de Julien, Grégoire de Cappadoce est massacré par la population d'AlexandrieOn ne sait si cet acte est à mettre au compte des païens, prompt à se débarrasser d'un évêque à la réputation sulfureuse, ou si les partisans d'Athanase jouèrent un rôle dans cette affaire. La vacance du siège autorisa le retour d'Athanase. Toutefois Julien avait effacé les condamnations de Constance, mais sa tolérance n'allait pas jusqu'à rétablir les évêques dans leur fonction. Aussi exigea-t-il l'expulsion du prélat, et Athanase se retira une nouvelle fois dans le désert, jusqu'à sa réhabilitation par l'empereur Jovien. En 363, Jovien successeur de Julien proclame son attachement au Concile de Nicée. La rencontre entre l'empereur et le prélat à Antioche raffermit la position Athanase.
- 5 exil : (5/10/365 au 31/01/366) Jovien meurt en 364, et deux frères se partagent le gouvernement de l'empire : Valentinien Ier en Occident prône la tolérence religieuse, mais Valens en Orient est ouvertement arien. Chaque siège épiscopal vacant générait de disputes entre les ariens et les nicéens. Athanase était persécuté par ses ennemis, et la retraite passagère que lui-même s'imposa est célébrée comme un cinquième exil. Après cinq exils, Athanase revient à Alexandrie le 31 janvier 366 pour ne plus la quitter. Il meurt auréolé de gloire et de vertus le 2 mai 373, le 15 mai selon le calendrier julien. Sa fête est célébrée le 18 janvier dans le calendrier romain. À sa mort, Valens assure un triomphe éphémère à l'arianisme en plaçant Lucius sur le siège d'Alexandrie. Athanase consacra l'évêque Saint Prudence qui fondera l'Église d'Éthiopie À une époque où le dogme n'est pas figé (il le sera progressivement par les différents conciles), le débat qu'il livre contre la position arienne (au subordationisme d'Arius qui fait du Christ une création du Père, il oppose la doctrine de la consubstantialité - le Fils est distinct mais de même nature que le Père) est un des plus décisifs dans la mise en place de la doctrine catholique de la Trinité. Il lutte non seulement contre les Églises dissidentes, mais aussi contre le pouvoir civil des empereurs. Son charisme, sa ténacité, son caractère orgueilleux, parfois irascible lui aliénèrent beaucoup d'ennemis, mais aussi des soutiens aussi bien parmi la population, qu'auprès de ses pairs. Dans ses écrits, Athanase cherche à convaincre en se plaçant dans la perspective de la doctrine du salut : "l'homme ne serait pas sauvé si le Christ n'était pas pleinement Dieu".

Œuvres

Il a écrit plusieurs ouvrages défendant ses thèses et justifiant sa position vis-à-vis de l'arianisme. Il a écrit également une Vie de Saint Antoine qui ne lui ménagea pas son soutien lors de ses démélés avec l'empereur Constance .
- Contre les grecs,
- Discours sur l'incarnation du verbe,
- Apologies,
- Discours contre les ariens,
- Vie de Saint Antoine,
- Exposition de la foi,
- 13 lettres écrites entre 324 et 343. Des quatre Apologies, la dernière est apocryphe, et attribuée à Apollinaire de Laodicée. Le fameux Symbole de Saint Athanase connu aussi sous le nom de Quicumque est attribué à l'évêque Fulgence de Ruspe vers 533.

Notes

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Sujets connexes
Alexandre d'Alexandrie   Alexandrie   Antoine le Grand   Arianisme   Arius (prêtre)   Christianisme orthodoxe   Constance II   Constant Ier   Constantin II (empereur romain)   Constantin Ier (empereur romain)   Consubstantialité   Copte   Docteur de l'Église   Dogmes catholiques   Eusèbe de Césarée   Filioque   Ier concile de Nicée   Jovien   Jules Ier   Julien (empereur romain)   Magnence   Melitios de Lycopolis   Réforme protestante   Symbole d'Athanase   Symbole de Nicée   Valens   Valentinien Ier  
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