Imperium

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Le terme latin d'imperium (« commandement ») désigne sous la Rome antique le pouvoir suprême détenu par le roi puis attribué à certains magistrats. L'Imperium Romanum est probablement l'expression latine la plus connue où le mot imperium est utilisée dans le sens d'un territoire, l'Empire romain, une partie du monde sur laquelle Rome régnait.
Imperium

Le terme latin d'imperium (« commandement ») désigne sous la Rome antique le pouvoir suprême détenu par le roi puis attribué à certains magistrats. L'Imperium Romanum est probablement l'expression latine la plus connue où le mot imperium est utilisée dans le sens d'un territoire, l'Empire romain, une partie du monde sur laquelle Rome régnait.

Sous la Monarchie romaine

L'imperium est le pouvoir de commandement du roi sous la monarchie étrusque (à savoir de 650 av. J.-C. jusqu'à 509 av. J.-C.). Selon l’historien Pierre Grimal, le fondement de l’imperium est le droit et le pouvoir de consulter les dieux, par le droit d’auspices, forme de divination par observation et interprétation des signes favorables ou défavorables exprimant la volonté des dieux : vols d’oiseaux, tonnerre ou foudre, etc.Pierre Grimal, La civilisation romaine, Flammarion, Paris, 1981, réédité en 1998, , p 113-114. De cette faculté sacrée de savoir si un acte public peut être entrepris avec de bonnes chances de succès découle un pouvoir sans restriction, sous deux aspects :
-L’imperium militae : pouvoir de convoquer le peuple et de lever les armées, de commander en vue de la défense et de la sécurité de la cité.
-L’imperium domi : pouvoir civil, son détenteur énonce le droit, ordonne et punit tout refus d'obéissance, organise la vie politique de la cité et est garant de l'ordre public ainsi que de la sécurité publique. Il désigne ses membres de son conseil, le Sénat, convoque et préside ses réunions. Les emblèmes associés à l’imperium royal sont les suivants : la toge pourpre, la chaise curule, les faisceaux de verges et la hache portés par les licteurs, traduisant son droit de vie et de mort sur tout Romain. Ces emblèmes étaient selon les Romains d’origine étrusque, avis admis par les historiens modernes. L’imperium n’est jamais vacant, car selon la tradition rapportée par Tite-Live, entre deux règnes, il revient à un interroi le temps qu’un nouveau roi soit désignéTite-Live, Histoire romaine, livre I.

Sous la République romaine

Les consuls ou les préteurs, magistrats qui remplacent les rois détiennent l'imperium, mais pour une durée limitée à un an. L'imperium devient ainsi un pouvoir que l'on se transmet d'un mandat au suivant, d'un consul à son successeur, qui est soit le consul désigné, soit un dictateur. Cette continuité est nécessaire, car un titulaire de l'imperium doit obligatoirement être présent pour organiser la désignation de son successeur : convocation des comices centuriates, prise des augures, supervision du vote, proclamation des résultats et transmission de l'imperium. Dans les premiers temps de la République, lorsque il n'y a plus aucun magistrat en exercice détenteur de l'imperium, par disparition des consuls ou expiration de leur mandat, l'imperium revenait au Sénat romain, qui désignait parmi les siens un interroi. Ce roi intérimaire, nouveau titulaire de l'imperium, pouvait organiser les élections, ou après cinq jours d'interrègne, désigner un autre interroi. Ce processus se poursuivait jusqu'à l'élection des nouveaux consuls. Au cours des Ve et IVe siècle av. J.-C., l'exercice de l'imperium par deux magistrats seulement se révéla de plus en plus difficile pour faire face à la lente expansion de Rome, aux guerres simultanées sur plusieurs fronts, à la gestion d'une ville et d'une population plus nombreuse. De surcroît, la volonté des plébéiens d'accéder aux magistratures suprêmes amenèrent selon les historiens modernes à diminuer les pouvoirs étendus des consuls. Les fonctions attachées à l'imperium durent être réparties en 367 av. J.-C. sur plusieurs magistrats : consuls, préteurs, titulaires de l'imperium, censeurs dépourvus de l'imperium. L'extension territoriale de la domination romaine induisit une nouvelle attribution de l'imperium, par prolongation de l'imperium d'un consul ou d'un préteur, pour une durée de un an et un territoire déterminé : cette prolongation accordée par le Sénat créa des promagistrats détenteurs de l'imperium : proconsul et propréteur.

Sous l'Empire romain

Sous l'Empire, le Sénat romain a le rôle de décerner cette fonction au premier, ou princeps, qui devient par extension l'empereur.

Droit moderne

L'imperium est redécouvert sous la Renaissance pour mieux définir la place du roi face aux princes. Par extension, en droit moderne, l'imperium est la force exécutoire d'une juridiction.

Notes

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Sujets connexes
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