Zénon (empereur byzantin)

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Monnaie à l'effigie de Zénon Zénon (v. 430-491) est empereur d'Orient de 474 à 491. Né à Rosoumblada, dans le sud-est de l’Asie Mineure, il est membre d’une famille noble d’origine isaurienne, peuple dont certains historiens contemporains font les ancêtres des Kurdes. Les Isauriens, quoique citoyens de l’empire depuis plusieurs siècles, sont considérés comme des barbares par les autres peuples et en particulier les Grecs. Cela explique en partie les difficult
Zénon (empereur byzantin)

Monnaie à l'effigie de Zénon Zénon (v. 430-491) est empereur d'Orient de 474 à 491. Né à Rosoumblada, dans le sud-est de l’Asie Mineure, il est membre d’une famille noble d’origine isaurienne, peuple dont certains historiens contemporains font les ancêtres des Kurdes. Les Isauriens, quoique citoyens de l’empire depuis plusieurs siècles, sont considérés comme des barbares par les autres peuples et en particulier les Grecs. Cela explique en partie les difficultés que connaît Zénon, confronté tout au long de son règne à de multiples rébellions.

La prise du pouvoir

Zénon (Tarasicodissa de son véritable nom), se fait remarquer assez rapidement pour ses talents militaires par l’empereur Léon I, dont il commande les troupes isauriennes. Celui-ci cherche, au milieu des années 460, à échapper à l’emprise des mercenaires alains et alamans sur son armée et à l’influence de leur chef, le patrice Aspar, véritable « faiseur d’empereur ». Aspar ne peut règner, étant un Alain, qui plus est de religion arienne. Il est à l’origine de l’accession au trône de Marcien en 450, puis de Léon I en 457. L’un de ses fils a épousé l’une des filles de Léon I. À la même époque, dans l’empire d'Occident ce rôle est tenu par Ricimer qui, à défaut de pouvoir devenir empereur à cause de ses origines barbares, fait et défait les empereurs d’Occident à sa guise. C’est dans ce contexte dangereux que Zénon parvient au pouvoir. En 466, il dénonce la trahison d’un des fils d’Aspar, ce que le puissant ministre ne lui pardonne pas. Il est nommé magister militum en 466 en Thrace, où il repousse les Huns dirigés par le fils cadet d’Attila, Dengitzik (ou Densegich), qui est tué un peu plus tard en 469. En 468, il est le seul général qui échappe au discrédit qui retombe sur les militaires après l’échec de l’expédition contre les Vandales. Cette même année, il renforce sa position en épousant Ariane, la fille de Léon I et de l’impératrice Vérine, qui lui donne un fils, le futur Léon II, vers 470. C’est à cette époque, et probablement pour se faire mieux accepter de la hierarchie romaine et de la population grecque, qu’il adopte le nom de Zénon. Le danger est perçu par Aspar, qui pousse en avant son propre fils Patricius, lequel vient aussi d’épouser une autre fille de Léon, Léontia. Zénon est nommé consul ordinaire en 470. Un an plus tard, tandis que Zénon dirige une expédition militaire en Thrace, Aspar organise un attentat contre lui, lequel échoue semble-t-il de justesse. Léon I éloigne Zénon en le nommant maître de la milice des provinces d’Orient ou il lutte un temps contre le chef de guerre isaurien Indacus. Mais il s’installe rapidement à Chalcédoine pour éventuellement intervenir à Constantinople si la situation l’exige. C’est alors qu’éclatent des émeutes religieuses contre les ariens et en premier chef contre Aspar. Celui-ci est assassiné en même temps que son fils Ardaburius dans des conditions peu claires, mais probablement à l’instigation de Zénon et avec la complicité, au moins passive, de Léon I. En 473, Zénon devient maître de la milice à la place d’Aspar.

474-475 : le premier règne

Le 3 février 474, Léon I meurt et son petit-fils Léon II lui succède le 9 février. Mais il n’a que 4 ans et les deux impératrices, Vérine et Ariane, obtiennent de Léon I, peu avant sa mort, que Zénon devienne co-empereur. Le 17 novembre 474, Léon II meurt de maladie et son père devient alors le seul titulaire officiel du titre et de la fonction. Il donne le titre de César à Julius Nepos, gouverneur de la Dalmatie et une flotte pour traverser l’Adriatique et renverser Glycerius du trône de l’empire d'Occident. Il lutte contre un raid des Vandales en Épire qui prennent provisoirement la ville de Nicopolis d'Épire.

L’usurpation de Basiliscus

C’est alors que ses relations avec Vérine se dégradent. Il semble que celle-ci souhaite se remarier avec Patricius, un ancien préfet du prétoire, mais Zénon, peu pressé de voir poindre un nouveau prétendant alors que la mort de son fils le prive d’une forte légitimité, refuse ce mariage. Mais il a négligé l'impopularité que lui valent ses origines, tant au Sénat que dans le peuple. En janvier 475, Zénon quitte Constantinople pour Antioche. Aussitôt, une conjuration comptant dans ses rangs le général Illus, ancien compagnon d’armes de Zénon, porte au pouvoir le frère de Vérine, Basiliscus, qui semble avoir pris de vitesse sa sœur et Patricius. L’une des premières mesures de Basiliscus est d’ailleurs de faire tuer Patricius, éliminant ainsi un concurrent potentiel. Vérine se rapproche de nouveau de Zénon, sans doute par l’intermédiaire de sa fille Ariane, épouse de l’empereur déchu. Celui-ci ne perd pas de temps. Il réunit une armée, retourne de nouveau son camarade Illus qui abandonne Basiliscus, reçoit l'appui de Théodoric le Grand et reprend en 476 sa capitale sans combats, tant l’usurpateur s’est déconsidéré. Zénon promet de ne pas faire couler son sang ni celui de sa famille et tient sa promesse : il les fait mourir de faim en Phrygie.

Comment se débarasser des barbares ?

L'Empire d'Occident (bleu) et l'Empire d'Orient (rose) en 476 Cette même année prend fin l’Empire romain d'Occident : Odoacre, le roi des Hérules, renverse le dernier empereur, Romulus Augustule, et renvoie les insignes impériaux à Zénon, qui lui accorde le titre de patrice. Par ce geste, Odoacre signifie le rétablissement de l’unité de l’empire, ce que s’empresse de faire savoir Zénon, mais dans la réalité, c’est la fin de l’Empire romain, en Occident en tout cas. Entre 478 et 483, Zénon doit lutter contre les Ostrogoths de Théodoric qui renoncent cependant à prendre la puissamment fortifiée Constantinople. En 483, Zénon donne la Mésie à Théodoric, ce qui n’empêche pas celui-ci de piller de nouveau la banlieue de Constantinople. Pour s’en débarrasser, l’empereur, inquiet de la montée en puissance d’Odoacre en Italie, propose finalement à Théodoric en 487 de conquérir l’Italie. Une fois empereur, Zénon se révèle plutôt diplomate que guerrier. Non seulement il arrive à débarrasser les Balkans des Ostrogoths, mais il signe aussi un traité de paix (en 476) avec Genséric, le roi des Vandales, par lequel il reconnaît la suzeraineté de ce dernier sur l'Afrique, la Corse, la Sicile, les Baléares et la Sardaigne. En échange, les Vandales mettent fin à leurs raids contre l’empire et ne persécutent plus les catholiques. Cet accord tiendra une cinquantaine d’années.

Nouvelles rébellions

Les ennuis domestiques continuent pour Zénon lorsqu'en 478, Vérine tente de faire assassiner Illus. Elle est exilée dans un monastère de Tarse (en Cilicie), puis en Isaurie. Elle ne reviendra jamais à Constantinople, mais son pouvoir de nuisance reste fort : elle encourage une nouvelle révolte en 479, organisée par ses frères Procope et Romulus et un autre de ses gendres, Marcien. La révolte n’échoue que de justesse, encore une fois grâce à l’intervention d’Illus. Arianne tente d’intercéder auprès de Zénon pour le retour de sa mère à de nombreuses reprises, mais en vain, car Illus s’y oppose vigoureusement. Au moins trois attentats sont alors tentés contre lui, dont un qui le blesse assez grièvement. C’est pourquoi il est difficile de comprendre la rébellion de 484 qui voit Vérine s’allier à son pire ennemi, Illus, devenu commandant des armées orientales de l’empire. Cette révolte a pour but de renverser Zénon et mettre sur le trône un usurpateur, Léontios. Peut-être contrainte, Vérine envoie des lettres de soutien aux rebelles et demande à certaines villes de soutenir la révolte. Elle meurt peu après, à la fin de l'année 484. La révolte est écrasée par Zénon en 488, et Léontios et Illus sont exécutés.

Une politique religieuse de compromis

Dans le domaine religieux, Zénon s’efforce de mettre fin à la querelle monophysite par un compromis, Henotikon, publié en 482 et qui provoque un premier schisme avec Rome. En effet, le pape Félix III estime ce texte trop teinté de monophysisme. Il lance donc un anathème contre le véritable auteur du texte, Acacius (ou Acace), le patriarche de Constantinople, en 484. Cette première rupture va durer 35 ans, jusqu’au règne de Justinien. Zénon meurt le 9 avril 491, sans avoir eu d’autres enfants avec Ariane. C’est donc un de ses hauts fonctionnaires, Anastase , qui lui succède.

Voir aussi

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