Japet (lune)

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Japet (S VIII Iapetus) est le troisième satellite de Saturne par la taille. Il a été découvert en 1671 par Jean-Dominique Cassini alias Giovanni Domenico Cassini. Cassini nomma les quatre lunes qu'il découvrit (Téthys, Dioné, Rhéa et Japet) Sidera Lodoicea (« les étoiles de Louis ») en l'honneur du roi Louis XIV. Titan, découvert par Christiaan Huygens presque trente ans plus tôt, avait été baptisé simplement Saturni Luna (« lune de Saturne
Japet (lune)

Japet (S VIII Iapetus) est le troisième satellite de Saturne par la taille. Il a été découvert en 1671 par Jean-Dominique Cassini alias Giovanni Domenico Cassini. Cassini nomma les quatre lunes qu'il découvrit (Téthys, Dioné, Rhéa et Japet) Sidera Lodoicea (« les étoiles de Louis ») en l'honneur du roi Louis XIV. Titan, découvert par Christiaan Huygens presque trente ans plus tôt, avait été baptisé simplement Saturni Luna (« lune de Saturne »). Aussi les astronomes prirent-ils l'habitude de les appeler Saturne 1 à Saturne 5. Ce n'est qu'en 1847 que Sir John Herschel, fils de William Herschel (découvreur de Mimas et Encelade en 1789), proposa que les désignations numériques soient remplacées par les noms de Titans, frères et sœurs de Cronos (i.e. Saturne). Il porte le nom du titan Japet, fils d'Ouranos (le Ciel) et de Gaïa (la Terre), père de Prométhée, Épiméthée, Ménœtios et Atlas. Il fut précipité dans le Tartare lors de la guerre des Titans contre Zeus. La densité de Japet, proche de celle de l'eau, est similaire à celle de Rhéa, indiquant une faible quantité de matière rocheuse. Son hémisphère avant est très sombre (albédo entre 0, 03 et 0, 05) avec une légère nuance rougeâtre, alors que son hémisphère arrière est brillant (albédo 0, 5, presqu'autant qu'Europe). Cette différence est si frappante que Cassini avait déjà noté qu'il ne pouvait voir Japet que d'un seul côté de Saturne. La face sombre pourrait être composée de matière récupérée de l'espace ou bien provenant de l'intérieur de la lune; la source réelle est toujours inconnue. Diverses théories existent :
- La matière sombre pourrait être une fine couche de matière organique, peut-être similaire aux substances complexes trouvées dans les météorites les plus primitives. Cependant, on ne trouve sur l'hémisphère sombre aucun cratère dont le bord serait brillant; si la couche de matière sombre est fine, elle doit être en constant renouvellement, vu qu'un impact de météore aurait traversé la couche pour révéler le matériau plus clair de la surface.
- Cette matière sombre pourrait aussi provenir de Phœbé, qui a un albédo très faible. Des impacts de micrométéores pourraient éjecter de la matière sombre de Phœbé, qui serait récupérée ensuite par Japet (Phœbé a cependant une teinte légèrement différente de celle de Japet). Le fait que la matière se trouve sur l'hémisphère avant conforterait toutefois cette théorie.
- Par contre, la matière sombre semble concentrée sur le fond des cratères. Cela indiquerait plutôt une origine interne. Comme Japet est loin de Saturne et a ainsi évité la majeure partie du réchauffement que les autres lunes ont subi, il est possible que de la glace de méthane ou d'ammoniac se soit formée sous la surface; la matière sombre pourrait donc être expliquée par des éruptions de méthane de type volcanique. Cette théorie est confortée par un anneau de matière sombre d'environ 100 kilomètres de diamètre, qui enjambe la limite entre les hémisphères avant et arrière de Japet. De tels anneaux se sont formés sur la Lune et sur Mars lorsque de la matière volcanique sombre a coulé dans les cratères d'impact et rempli le tour du pic central. Japet est l'une des deux lunes majeures de Saturne à avoir un plan orbital incliné de manière significative (l'autre étant Phœbé). Crête équatoriale de Japet Lors de son survol le 31 décembre 2004 à  km par la sonde Cassini, les images transmises ont révélé l'existence d'une crête équatoriale s'étirant sur environ  km de long, atteignant par endroits l'altitude exceptionnelle d'environ  m. Cette crête n'est pas sans susciter l'intérêt des planétologues qui avancent plusieurs hypothèses quant à sa formation : elle pourrait notamment résulter de l'accrétion d'anneaux anciens ou encore de l'affaissement progressif, par effet de marée, d'un boudin équatorial dû à une centrifugation massive lors de la formation du satellite. Aussi, on attend beaucoup du second survol de son sol par la même sonde le 10 septembre 2007 à une altitude inférieure à  km.

Toponymie

Mis à part l'immense tache noire qui couvre presque la moitié du satellite, et baptisée "Cassini regio" d’après le nom de son découvreur, les autres formations remarquables de la surface de Japet empruntent aux personnages de la chanson de Roland : Roncevaux, Charlemagne, Olivier, Basan, Roland, Ogier, Othon, Turpin...

Japet dans la littérature

Dans le roman 2001, l'odyssée de l'espace, la différence d'albédo s'explique par le fait que l'une des faces de Japet est recouverte d'un ovale blanc, au centre duquel se trouve un monolithe de près de 600 mètres de haut. L'ensemble serait alors une « porte des étoiles », qui emmène l'astronaute Dave Bowman près d'un duo d'étoiles, dans lequel il sera étudié par des entités extraterrestres.

Voir aussi

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Sujets connexes
Accélération   Albédo   Ammoniac   Atlas (mythologie)   Atmosphère (astronomie)   Charlemagne   Christiaan Huygens   Cronos   Densité   Diamètre   Dioné (lune)   Encelade (lune)   Europe (lune)   Excentricité orbitale   Force centrifuge   Gaïa   Inclinaison   Jean-Dominique Cassini (Cassini I)   John Herschel   Kilogramme   Kilomètre   Lune   Mars (planète)   Masse   Masse volumique   Micrométéore   Mimas (lune)   Mission Cassini-Huygens   Monolithe   Ménœtios (Titan)   Méthane   Météorite   Orbite   Ouranos   Phœbé (lune)   Planétologie   Prométhée   Période de rotation   Période de révolution   Rhéa (lune)   Roncevaux   Rotation synchrone   Satellite naturel   Saturne (mythologie)   Saturne (planète)   Tartare (mythologie)   Titan (lune)   Turpin   Téthys (lune)   William Herschel   Zeus  
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