Véhicule propre

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Un véhicule propre est un véhicule produisant peu ou pas d'émission polluante lorsque le véhicule est stationnaire ou en mouvement. La notion même de véhicule propre est contestée car hormis les véhicules à traction animale ou humaine, les véhicules produisent pour la plupart des émissions dans l'atmosphère telles que des gaz à effet de serre (principalement le dioxyde de carbone), les particules (la suie), les hydrocarbures, le monoxyde de carbone et les NOX. Ils p
Véhicule propre

Un véhicule propre est un véhicule produisant peu ou pas d'émission polluante lorsque le véhicule est stationnaire ou en mouvement. La notion même de véhicule propre est contestée car hormis les véhicules à traction animale ou humaine, les véhicules produisent pour la plupart des émissions dans l'atmosphère telles que des gaz à effet de serre (principalement le dioxyde de carbone), les particules (la suie), les hydrocarbures, le monoxyde de carbone et les NOX. Ils peuvent en outre, comme dans le cas des véhicules électriques, poser de sérieux problèmes de recyclage, et la filière énergétique qui les alimente peut demeurer polluante. La notion de véhicule propre est donc relative : certains véhicules sont plus propres que d'autres, mais aucun n'est propre dans l'absolu. Ce concept de véhicule propre est également associé au "Transport Terrestre avancé" (TTA). La notion de transport terrestre avancé s’appuie sur le concept de transport durable et concerne la recherche, le développement, la démonstration, la fabrication et l’intégration de technologies innovatrices dans le domaine des transports qui permettent d’améliorer l’efficacité énergétique des véhicules, de diminuer la congestion routière, de réduire les émissions polluantes et les gaz à effet de serre, contribuant ainsi à l’amélioration de la qualité de vie.Le transport terrestre avancé s’applique notamment aux :
- modes de transport terrestre servant aux déplacements des personnes et des marchandises (individuels et collectifs) qui sont réputés plus efficaces sur les plans énergétique et environnemental;
- infrastructures et équipements nouveaux et innovateurs (voies réservées au transport collectif, stationnements incitatifs, infrastructures de recharge, systèmes d’information, etc.);
- pratiques de gestion des transports plus performantes (planification intégrée des transports et de l’aménagement du territoire, gestion des déplacements, gestion de la circulation, inter modalité, programme-employeur, covoiturage, systèmes de transport intelligent, écologisation des parcs de véhicules, voitures en libre service, etc.).
- réglementations progressistes qui tiennent compte de la sécurité des utilisateurs, des exigences de la circulation, du partage de la voie publique et des considérations environnementales. (Source et contact : CEVEQ et Forum MUTA)

Historique

Le transport est une source importante de pollution. Les véhicules automobiles, massivement développés et diffusés au cours du XXe siècle, étaient en effet conçus :
- avant le choc pétrolier de 1973 sur des critères de performances, de confort, et de coût (d'achat et, dans une moindre mesure, de fonctionnement)
- après cette date, en y ajoutant un objectif de faible consommation. Si le virage de 1973 allait dans le sens de l'efficacité, il ne prenait pas en compte la question des émissions nocives. Celle-ci ne sera abordée que vers la fin des années 1970 avec les premiers carburants sans plomb en Californie.

Problématique autour des véhicules propres

Pollution et effet de serre

Parmi les problèmes environnementaux posés par les transports deux se distinguent tout particulièrement :
- La pollution qui consiste en une question de santé publique immédiate, les moteurs conventionnels relâchent des produits directement toxiques qui finissent par présenter une concentration dangereuse en ville.
- Les gaz à effet de serre, avec pour l'essentiel dans les transports le CO2, qui n'ont pas de toxicité directe mais qui sont responsables du réchauffement climatique à l'échelle planétaire, ce qui laisse craindre une catastrophe écologique de très grande ampleur à moyen terme. La notion de véhicule propre recouvre souvent ces deux questions dont le traitement n'est pas nécessairement compatible. La confusion est parfois entretenue par certains acteurs de la branche qui peuvent ainsi communiquer sur des progrès environnementaux qui ne traitent qu'une partie du phénomène.

Véhicules propres et mobilité

À la fin du , les normes d'émission se sont fortement durcies, avec notamment l'introduction des normes européennes d'émission Euro, les constructeurs ont donc été incités à réduire les émissions de toxiques et de polluants des véhicules. De plus, la prise en compte de l'ensemble de la filière a mis en évidence l'importance des carburants. Mais dans le même temps, le parc automobile et le nombre de kilomètres parcourus augmentent et le poids croissants et la climatisation des véhicules modernes neutralisent les gains de consommation réalisés grâce à l'amélioration des moteurs. La question de pollution par les transports peut être attaquée en créant des véhicules propres, mais aussi en envisageant une réorganisation profonde des transports, pas forcément plus onéreuse. Par exemple aux heures de pointe, ce sont 21 000 véhicules qui font du quasi sur-place sur les 35 km du périphérique parisien, ce qui représente un capital immobilisé d'environ 210 millions d'euros ainsi que 4 525 000 heures x homme perdues par an. Un président américain émit d'ailleurs cette boutade : .

Véhicule propre et filière énergétique

Les véhicules peuvent être propres mais ne fonctionnent pas nécessairement avec un carburant issu d'une filière énergétique qui le soit. Pour mémoire, la dépense énergétique actuelle de l'automobile en France équivaut à sa dépense énergétique électrique. Si l'électricité est utilisée pour l'automobile ou pour créer des vecteur d'énergie (hydrogène, air comprimé), cela pourrait dans le pire des cas signifier un quasi doublement de la capacité nucléaire française actuelle, ou la génération de l'équivalent de la capacité nucléaire à l'aide de centrales au charbon, ou issues d'un carburant comme le pétrole. Pour cette raison, certains considèrent que le terme de véhicule propre est usurpé, ou que pour le moins les véhicules propres ne résolvent rien puisque leur utilisation revient à déplacer le problème de la pollution. D'autres avancent qu'il est plus facile de « nettoyer » une filière de production énergétique que des millions de véhicules individuels. Les véhicules propres sortiraient en tout état de cause la pollution des villes. Cet argument néglige cependant le fait que la consommation d'électricité associée à l'utilisation des véhicules électriques peut très naturellement se faire en dehors des périodes de pointe d'utilisation du réseau, soit en rechargeant les batteries la nuit ou encore en profitant de la surcapacité du réseau pendant les périodes creuses pour créer des vecteurs d'énergie (hydrogène, air comprimé). Cela aurait pour effet de mieux répartir et d'optimiser la capacité actuelle du réseau qui est dimentionné pour les périodes de pointe.

Les biocarburants

On appelle ainsi des carburants produits (au moins en partie) biologiquement. Le Brésil utilise la biomasse (canne à sucre transformée en éthanol) comme carburant automobile. L'éthanol et les huiles végétales et le biodiesel sont utilisés dans les transports, le méthane (ou biogaz) issu de la fermentation des déchets est généralement destiné à la production d'électricité et pour chauffer des bâtiments. Son utilisation pour propulser un véhicule, comparable à celle du GNV (qui est le plus souvent un produit d'origine fossile, comme le gazole), reste encore très marginale. Les principaux biocarburants sont :
- l'éthanol, qui peut s'incorporer directement dans les essences, ou être utilisé pur moyennant quelques adaptations,
- les huiles végétales, que les moteurs diesel (très tolérants et imaginés à l'origine pour fonctionner ainsi) peuvent consommer directement ou en mélange (cf. huile végétale carburant),
- le « diester » (r), ester d'huiles végétales, appelé aussi biodiesel
- l'ETBE, (Ethyl Tertio Butyl Ether) obtenu par réaction de l'éthanol et d'isobutène, coproduit excédentaire de l'industrie pétrolière, et donc particulièrement intéressant pour l'industrie pétrolière,
- le MTBE (méthyl Tertio Butyl Ether), cousin de l'ETBE à base de méthanol, encore plus intéressant pour l'industrie pétrolière car elle produit aussi du méthanol. Malheureusement le MTBE est très toxique, et a été très vite et très largement interdit. L'utilisation des biocarburants est particulièrement intéressante du point de vue de la production de CO2 et de l'effet de serre qu'il implique. Le carbone des biocarburants provient de l'atmosphère et ne fait que retourner d'où il vient lors de sa combustion alors que les carburants fossiles libèrent dans l'atmosphère du carbone initialement stocké sous terre. En France, la manière dont on prévoit l'intégration de biocarburants ne pourra constituer une solution globale à la problématique énergétique posée par les habitudes d'utilisation du parc automobile actuel. En effet, privilégier des filières industrielles centralisées implique souvent le recours à l'agriculture intensive, le transport à travers l'ensemble du territoire des produits raffinés, etc. d'où des bilans écologique, énergétique et économique souvent décevants, parfois suppérieurs à celui des carburants pétroliers (ce qui est sujet à controverse). De plus, la superficie des terres agricoles du pays ne suffira pas à alimenter en carburant le parc automobile actuel tel qu'il est utilisé. Cependant, il est important de ne pas se limiter aux biocarburants industrialisés et centralisés, car des solutions plus durables et plus viables économiquement, écologiquement et énergétiquement existent autour d'une agriculture de proximité ayant dépassé son seul intérêt alimentaire dans la société. Mais même là, on doit fournir engrais, moyens de contrôle des insectes, des maladies et des parasites des plantes en plus d'énergie pour la culture; le tout pouvant amener pollution et gaz à effet de serre selon la source des intrants.

Le GPL

Le GPL (Gaz de pétrole liquéfié) utilisé dans les transports est un mélange de butane (C4H10) et de propane (C3H8). Il réduit de 25% l'émission de CO2 en comparaison avec un moteur essence classique, ne produit que très peu de NOx et aucune particule contrairement au moteur essence ou pire diesel (même équipé de filtre). Il reste pour l'instant le carburant fossile le plus "propre".

Le GNV

Le GNV (Gaz naturel pour véhicule), est composé de 90 % de méthane (CH4). Sa combustion ne produit ni oxyde de soufre, ni plomb, ni poussières, ni fumées noires et peu d'oxyde d'azote et de monoxyde de carbone. C'est aussi un produit des compagnies pétrolières, qui ne perdent rien à le substituer à l'essence ou au gazole. Le biogaz étant lui aussi du méthane pourrait parfaitement être utilisé à la place du GNV mais les filères de production font défaut pour l'utiliser dans les transports.

Caractéristiques du GNV dans les transports

Il est essentiellement utilisé pour les autobus (en France un nouveau bus sur trois roule au GNV) et dans une moindre mesure pour les bennes à ordures. L'usage du GNV est assez répandu avec plus 4 millions de véhicules dans le monde, en Argentine et en Italie notamment. Les moteurs au GNV présentent de bonnes performances environnementales, Les émissions de substances nocives sont particulièrement faibles à l'exception des émissions de composés organiques volatils qui sont supérieures à celles du diesel. Les émissions de CO2 sont sensiblement inférieures mais en restent toutefois assez proches. Notons que le GNV comme le GPL pourraient voir leurs performances s'améliorer considérablement avec un moteur spécifiquement conçu pour ces carburants. Outre cette réduction directe des émissions polluantes, la distribution du GNV entraîne d'autres réductions. Alors que les stations classiques doivent être alimentées régulièrement par voie routière ce qui entraîne l'encombrement des villes et signifie donc encore plus de pollution, une station gaz naturel est directement reliée au réseau de distribution GDF. Toutefois, le méthane composant 90% du GNV est également un puissant gaz à effet de serre à vie courte considéré comme étant 63 fois plus nuisible sur 20 ans que le CO2. Il faudrait donc, pour prendre la mesure de la contribution du GNV à l'augmentation de l'effet de serre, prendre en compte toute la filière, de l'extraction à la combustion et comptabiliser les pertes de gaz. Il est donc possible qu'en terme d'effet de serre et en l'état des techniques et de la filière, le GNV présente des performances inférieures au gazole. Les réserves mondiales de GNV sont plus abondantes et moins concentrées que celles du pétrole ce qui assure un prix et un approvisionnement plus stable. Le prix du GNV est en outre inférieur à celui du gazole.

Avantages et inconvénients techniques

Les principales raisons pour choisir les bus au gaz sont :
- Moins polluants, les bus au GNV sont aussi plus silencieux que les autres bus (-5 à -8 décibels).
- Le GNV réduit également les vibrations des véhicules, améliorant ainsi le confort des passagers et des conducteurs.
- Le GNV est excellent pour la durée de vie du moteur qui présente un fonctionnement particulièrement souple qui réduit l'usure des véhicules.
-Le GNV démarre à toutes les températures sans surconsommation quand il tourne à froid. Les bus avec une motorisation adaptée possèdent des réservoirs en toiture gonflés à 200 bars qui leur offrent une autonomie de 400 km.
-Le GNV est plus léger que l'air, en cas de fuite, la dispersion du gaz se fait sans difficultés sauf dans les milieux clos ou mal ventilés. Le GNV est difficile à enflammer (540 °C contre 235 °C pour le gazole). Le risque principal est du aux hautes pressions (> 200 bar) du réservoir du véhicule et de la station d'emplissage contrairement au GPL qui est stocké entre 2 et 10 bar. Les moteurs actuels au GNV utilisent le cycle de Beau de Rochas et non pas le cycle Diesel, ce qui leur est défavorable en terme de rendement, donc en terme d'émission de CO2.

La voiture à azote

Carlos Ordonez, professeur de physique à l'université du Texas du Nord (Denton, États-Unis), a conçu une voiture propulsée par de l'azote liquide, qui est converti en gaz par la chaleur de l'air ambiant. Dans la CoolCar, l'azote devenu gazeux actionne un moteur à air qui propulse l'automobile. Pour le moment, le prototype existant atteint une vitesse maximale de 70 km/h. Son réservoir de 180 litres ne lui permet de parcourir qu'une trentaine de kilomètres. Autre avantage, le cycle de production de carburant beaucoup moins polluant que d'autres : les usines fabriqueront l'azote liquide directement avec l'air ambiant. Quant à la concurrence de la voiture électrique, les nuisances dues aux batteries au plomb mettent celle-ci hors course. D'autre part, il ne faudra que quelques minutes pour faire le plein du véhicule à air au lieu de plusieurs heures pour recharger les batteries électriques.

Comment ça marche ?

L'azote est stocké dans un réservoir cryogénique composé de deux enveloppes séparées par du vide. En évitant ainsi tout échange de chaleur entre l'intérieur et l'extérieur du réservoir, l'azote reste à l'état liquide, à -125 °C. Pour actionner le moteur, le réservoir est équipé d'une pompe électrique qui met l'azote sous pression (entre 30 et 40 bars) et l'envoie vers l'échangeur. En passant dans l'échangeur, un tuyau sur lequel un ventilateur souffle de l'air ambiant, l'azote se réchauffe et devient gazeux. Dès lors, la pression de l'azote à l'intérieur de l'échangeur est suffisante pour engendrer une force capable d'actionner le piston à l'intérieur du cylindre. Poussé de bas en haut par l'expansion du gaz, le piston - par le biais d'un vilebrequin - transmet un mouvement de rotation à l'arbre de transmission qui fait tourner les roues.
- (anglais)
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Quel avenir ?

Comme pour l'ensemble des projets de véhicule à moteur à air comprimé, le bilan énergétique et environnemental n'est pas forcément meilleur que celui de la voiture traditionnelle, car la liquéfaction de l'azote demande beaucoup d'énergie. Le rendement théorique ne peut dépasser 50%, quelle que soit la technologie employée, pour des raisons thermodynamiques. En revanche, le viellissement de la batterie n'existe pas non plus.

L'air comprimé

:: voir Moteur à air comprimé La société MDI demeure la plus avancée en matière de véhicule à air comprimé. Elle développe depuis 10 ans l'idée d'un véhicule dont le moteur fonctionne grâce à l'air comprimé contenu dans des bouteilles à haute pression. Au Canada, l'Association pour la Promotion et les Usages de la Quasiturbine a monté une quasiturbine dans une petite voiture mais leur projet reste très sommaire. À l'avenir, ils envisagent de faire avancer leur véhicule avec de l'azote. À noter également un nouveau venu dans ce secteur , proposant des véhicules écologiques à air comprimé. À ce jour deux prototypes de véhicules à assistance pneumatique ont pu être réalisés et les responsables cherchent maintenant à se donner les moyens de développer plusieurs projets de véhicules urbains ou de loisir entièrement à propulsion pneumatique. Annoncé à de multiples reprises, les véhicules à air comprimé restent pour l'instant des prototypes qui n'ont pas pu être évalués indépendamment des tests du constructeur. De conception originale, ils annoncent une autonomie de l'ordre de 200 km et une vitesse de pointe de 110km/h. On peut considérer ces voitures comme des véhicules électriques pour lesquelles l'air comprimé est un vecteur d'une énergie électrique actuellement produite par des centrales nucléaires et des centrales thermiques. Ce type de véhicules bien moins puissants que les véhicules thermiques est léger et a des ambitions essentiellement urbaines. La rusticité de la technologie mise en œuvre est séduisante, les médias parlent donc régulièrement de ce projet mais de nombreux spécialistes sont plus que sceptiques sur les performances annoncées. Les nombreux retards et les absences de tests ne favorisent pas la confiance, même si le problème du veillissement des batteries est résolu.

Véhicules électriques

Les véhicules électriques fonctionnent le plus souvent sur batteries. Les premiers modèles équipés de batteries au plomb souffrent d'une autonomie faible, de nouvelles technologies de batteries arrivant à maturité, ( Ni-Cd / Ni-Mh / Li-ion ) il existe peut-être un avenir pour le véhicule électrique, si les problèmes du veillissement et du recyclage des batteries se résolvent. Depuis fin 1995 le groupe PSA et le groupe Renault proposent à la vente des véhicules électriques équipés de batteries Ni-Cd, permettant une autonomie de 75 à 100 km par charge, et grande nouveauté par rapport au plomb, la possibilité d'effectuer des charges rapides, permettant d'effectuer une charge à 80% de la capacité en moins de 20 minutes. Malheureusement la faible autonomie, et le désengagement de l'État sur le volume de véhicules commandés, n'ont pu permettre une production importante, et de ce fait la commercialisation a été abandonnée en 2003, pour les véhicules particuliers type Peugeot 106, Citroën Saxo et Renault Kangoo, et 2005 pour les véhicules utilitaires type Citroën Berlingo et Peugeot Partner. Depuis 2006, grâce à la société , des véhicules utilitaires électriques sont de nouveaux disponibles sur le marché : , (existe aussi en ), , et . Equipé de batteries au lithium phosphate et de la technologie Micro-Vett (société italienne actuellement premier constructeur de véhicules électriques en production), ces véhicules sont soutenus par l'ADEME. est distributeur exclusif des produits Micro-Vett en France, à Monaco et en Norvège ainsi que des véhicules de transports légers (VTL) Piaggio électriques en France et à Monaco. Le a été développé durant 2 ans pour devenir aujourd'hui le véhicule utilitaire électrique le plus abouti et le plus performant actuellement sur le marché: une vitesse maximum 120km/h, une autonomie de 150km pour un coût de 1, 40€/100km. La recharge s'effectue en 7 à 8h (4h avec l'option de recharge rapide). En 2008-2009, de nouveaux véhicules avec une nouvelle génération de batteries seront commercialisés avec le modèle CLEANOVA II de la société SVE et le modèle Blue Car du groupe Bolloré (encore à la recherche d'un constructeur). D'après les estimations de SVE, celle-ci atteindrait les 125km\h en vitesse de pointe et passe de 0 à 60 en 6, 3 secondes. La batterie possède une autonomie de 200 km et se recharge complètement en 6 heures (2 heures pour une recharge à 50%). Les batteries ont une usure et un vieillissement important, et leur fabrication et leur décharge (elles sont peu recyclables) polluent. Mais l'intérêt de la voiture électrique (outre l'absence de consommation d'essence) est sa durée de vie. Les réparations sont peu fréquentes (pas de boîte de vitesse, moins de courroie, moteur ayant une duré de vie de 1000000 de km). De plus elle sont moins bruyantes.

Les véhicules hybrides

Les véhicules hybrides constituent une solution intermédiaire entre les véhicules conventionnels et les véhicules électriques. Leur conception peut toutefois trahir une philosophie radicalement différente. Le concept est de faire fonctionner le moteur thermique à une charge légèrement plus élevée que nécessaire, et utiliser ce surplus d'énergie mécanique pour charger une batterie. Le rendement du moteur augmentant vite à faible charge, ce surplus d'énergie est presque gratuit. Ceci est vrai pour les moteurs « essence », les moteurs diesels sont beaucoup moins sujets à des variation de rendement en fonction de la charge. Toyota avec la Prius et plus récemment la Prius 2 a fait le choix de construire un véhicule pourvu d'un moteur thermique et d'une transmission mécanique épaulée par un moteur électrique, notamment pour les démarrages. Il s'agit d'un véhicule fonctionnel destiné à rentrer en concurrence directe avec les véhicules conventionnels. La Prius a l'origine ne recharge ses batteries que par l'action de son moteur thermique ou par le freinage; depuis 2006, des "kits" sont commercialisés permettant d'augmenter l'autonomie de fonctionnement sur batterie, en proposant un chargeur externe, et une batterie additionnelle, qui complete la batterie d'origine, et autorise une recharge sur secteur. Elle se distingue par une consommation deux fois plus faible que celle des voitures équivalentes. La recherche d'économie y est très poussée, ainsi au moment de l'arrêt le liquide de refroidissement est envoyé dans un contenant isolé, au moment du départ il est redonné au moteur de façon à limiter la durée de mauvais fonctionnement thermique parce que le rendement d'un moteur thermique est plus faible à basse température qu'à la température normale de fonctionnement. Le tableau de bord permet de suivre la consommation instantanée, on peut ainsi constater une consommation de l'ordre de 10 l/100km dans les 5 premières minutes puis de l'ordre de 5 l/100 dans les 5 minutes suivantes. La Prius peut être plus économique en ville que sur route, le moteur thermique s'arrête dès que l'on n'accèlère plus depuis quelques secondes. Il n'y a pas de démarreur classique, la voiture démarre avec le moteur électrique puis le moteur thermique embraye, ceci automatiquement d'une manière totalement transparente, c'est ce qui permet à l'ordinateur de couper le moteur thermique n'importe quand même pour quelques secondes sans préjudice pour la mécanique. Le basculement de moteur électrique (en appoint du moteur thermique) au fonctionnement en génératrice (arrêt de l'appui sur la pédale d'accélération ou freinage) se fait très rapidement il n'est pas rare que plusieurs basculements soient faits successivement en quelques secondes. L'énergie consommée est donc totalement d'origine thermique (l'essence consommée par le moteur), la fonction génératrice permet de récupérer l'énergie perdue au freinage et d'éviter le gaspillage à l'arrêt. C'est ce qui explique la performance énergétique de cette voiture mais ceci s'accompagne d'une multitude de détails qui vont de la qualité aérodynamique à un réservoir à essence conçu de telle sorte qu'il n'y a pas de surface d'évaporation ce qui entraîne une gain de 1 à 2 % sur la consommation. A l'opposé, l'Elect'road de Renault est un véhicule électrique qui se recharge par une prise de courant et pourvu d'un « prolongateur d'autonomie » constitué d'un moteur essence de 500 cm³ destiné à ne fonctionner que 5% du temps.Ce vehicule a été commercialisé à très peu d'exemplaires, et la fabrication a été arrêtée en 2004. L'autonomie annoncée est de 150 km en cycle urbain. Dassault en coopération avec Heuliez au sein de la SVE (Société des Véhicules Électriques) annonce pour 2006 un monospace hybride créé sur la base d'un Kangoo de Renault nommé Cleanova II lui aussi équipé d'un moteur de 500 cm³, pourvu de batteries technologie lithium-ion affichant une autonomie de 200 km en cycle urbain et jusqu'à 500 km à la vitesse de 90 km/h. Ce Véhicule en test actuellement auprés de la Poste et EDF sera proposé aux entreprises en 2007, puis aux particuliers en 2008. Deux modéles seront proposés, l'un sans prolongateur d'autonomie et l'autre avec moteur thermique additionnel tel que décrit plus haut. En avril 2007, La Poste a lancé un appel d'offre pour une première livraison de cinq cent véhicules. D'ici cinq ans, dix mille autos pourraient se trouver concernées. Plus prosaïquement, les services techniques de nombreuses communautés urbaines sont équipées depuis plusieurs années de camions-poubelles fonctionnant en logique hybride.

Les véhicules à pile à combustible

Hydrogène et pile à combustible

Choisir une source d'énergie alternative au pétrole répond au double impératif de la pollution et de la raréfaction annoncée des énergies fossiles. L'application de cette nouvelle source d'énergie aux transports rajoute un impératif de dimension et de sécurité. La pile à combustible fonctionnant à partir de l'hydrogène semble constituer la piste privilégiée des pouvoirs publics pour l'avenir, en Europe mais également partout ailleurs dans le monde. Une pile à combustible est un appareil produisant un courant électrique à partir d'une réaction chimique, généralement entre l'hydrogène et l'oxygène contenu dans l'air. Le fonctionnement d'une telle pile est particulièrement propre puisqu'il ne produit que de l'eau. Les piles à combustible sont aujourd'hui très onéreuses, notamment parce qu'elles nécessitent des quantités non négligeables de platine. L'hydrogène nécessaire au fonctionnement des piles à combustible peut également être utilisé dans un moteur à combustion interne conventionnel mais il est considéré plus efficace de l'utiliser comme moyen de stockage de l'énergie que comme combustible. Toutefois, l'hydrogène est particulièrement difficile à stocker, tous les réservoirs étant poreux par rapport à cette molécule. Pour limiter les fuites et les problèmes, il faut procéder à une liaison chimique (par exemple en méthane ou avec des hydrures métalliques) et libérer l'hydrogène juste avant utilisation. En octobre 2005, Amnon Yogev ancien professeur de l'institut Weizmann annonce avoir trouvé une méthode pour produire un flux d'hydrogène à partir d'eau en utilisant du magnésium ou de l'aluminium d'eau. Le système n'a pas encore été montré au public et semble relativement lourd (100 kg). Cependant si cette nouvelle méthode est confirmée, elle pourrait permettre d'éviter les problèmes liés au stockage de l'hydrogène.

Bilan écologique de l'hydrogène

Si la propreté des piles à combustible est exemplaire, la production de l'hydrogène nécessaire à leur fonctionnement est quant à elle plus problématique. Il existe actuellement deux possibilités pour produire de l'hydrogène, l'une consiste à l'extraire du gaz ou du charbon (technique mise au point par l'ENEL à Pise), l'autre à électrolyser l'eau. La première méthode produit du CO et contribue donc à l'effet de serre, à moins de capturer ce carbone. La seconde méthode nécessite de l'électricité dont la production ne doit pas elle-même produire du CO. On pense notamment aux énergies renouvelables qui trouveraient dans l'hydrogène un moyen de stocker leur production d'énergie nécessairement irrégulière. Plusieurs projets ont ainsi vu le jour, le Japon envisage une station offshore portant une éolienne géante, un système espagnol convertit le mouvement des vagues en énergie, une tour solaire d'un kilomètre en Australie est en projet. Harry Braun du « Hydrogen Political Action Committee » estime qu'il faudrait 12 millions d'éoliennes d'un megawatt pour assurer la production, par l'hydrogène, de la consommation énergétique des États-Unis. Des recherches récentes de l'Institut Californien de Technologie montrent que l'hydrogène lâché dans l'air devrait avoir un effet particulièrement néfaste sur la couche d'ozone, d'autres équipes de recherche font valoir des résultats moins catastrophiques, la question reste en débat. Il existe toutefois la crainte que de simples fuites inévitables dans un réseau de distribution de l'hydrogène n'aient des conséquences désastreuses sur l'environnement. Une troisième solution tirerait parti des projets de centrale nucléaire à haute température de fonctionnement qui permettraient de générer de l'hydrogène directement. Ces centrales sont appelées par leur type de réacteur : Réacteur Haute Température et utiliseraient de l'hélium comme fluide caloporteur et du graphite pour diffuser la chaleur. La dissociation de l'eau en ses composants se fait naturellement à température élevée.

Les politiques énergétiques innovantes

La commission européenne de recherche sur l'énergie prend des positions particulièrement marquées en faveur de l'hydrogène et des piles à combustible. Le projet CUTE introduisant des autobus à l'hydrogène dans 9 villes Européennes est d'ores et déjà en marche. Dans la foulée, PSA mise également sur ce duo. Il envisage à moyen terme de produire des véhicules hybrides électriques recevant une pile à combustible comme source d'énergie complémentaire. Il envisage ensuite de passer à l'horizon 2010-2020 à des véhicules dont la source principale sera une pile à combustible équipée d'un reformateur produisant l'hydrogène à partir du bioéthanol ou d'essence de synthèse. À partir de 2020, considérant que les circuits de distribution de l'hydrogène seront en place, PSA projette de construire des véhicules fonctionnant grâce à une pile à combustible alimentée par les seules réserves d'hydrogène embarquées. Le Japon, leader mondial des véhicules à pile à combustible, marque également une très forte volonté dans les transports propres et plus particulièrement pour l'utilisation de l'hydrogène. La politique japonaise, très en pointe, est résolument tournée vers l'action, les véhicules hybrides à essence étant déjà largement favorisés. Le Japon met en place à titre expérimental des stations de distribution de l'hydrogène pour une flotte de véhicules dotée de piles à combustible à l'essai. Le Japan Automobile Research Institute et le Japan Electric Vehicule Association travaillent conjointement à produire une proposition de norme sur la pureté de l'hydrogène comme carburant pour les véhicules propulsés par une pile à combustible. Les États-Unis mènent des recherches équivalentes au travers notamment du programme freedom CAR, Cooperative Automotive Research visant à construire des véhicules hydrogène/pile à combustible. Le Canada se distingue également avec un institut de recherche sur l'hydrogène et des tests grandeur nature à Vancouver. Le Canada et sa capacité de production hydroélectrique sont particulièrement bien placés pour faire de l'hydrogène propre. Un accord de coopération entre l'Union Européenne et les États-Unis sur la technologie des piles à combustible vient d'être signé, montrant ainsi leur convergence de vue sur l'avenir de l'énergie dans les transports.

Une économie de l'hydrogène

:: voir Économie hydrogène L'hydrogène n'est pas une source d'énergie (l'hydrogène sous sa forme H2 ne se trouve pas dans la nature), ce n'est qu'un vecteur, un moyen de transporter de l'énergie qu'il faut produire, par exemple via le nucléaire, les carburants fossiles ou les énergies renouvelables. L'idée de transition d'une économie du pétrole vers une économie de l'hydrogène est un thème récurrent. Un choix si massif pour des technologies encore en développement implique en effet des modifications importantes du schéma de distribution. Certes l'utilisation des énergies renouvelables permet d'accéder à l'indépendance énergétique et le choix de l'hydrogène comme moyen de stockage permet de tirer parti de cette source à la production erratique.

Critique

Jeremy Rifkin, auteur de « L'économie hydrogène », fait une remarque particulièrement intéressante sur cette source d'énergie. Sa production n'est plus dépendante de certaines régions du monde. Elle peut être éparpillée, décentralisée, produite localement, ce qui serait alors un changement radical en terme de fonctionnement économique qui demande une sérieuse adaptation de la part des géants de l'énergie. Un danger provient de la finesse de la molécule d'hydrogène : elle est tellement fine qu'elle passe à travers tous les réservoirs. Dans une économie "hydrogène " gazeux, 10 pour cent de l'hydrogène serait ainsi perdu.

Avantages fiscaux

France

En France, la loi accorde un crédit d'impôt à une série de véhicules qu'elle considére comme propres à condition qu'il s'agisse :
- d'un véhicule automobile terrestre à moteur
- dont la conduite nécessite la possession d'un permis de conduire
- qui fonctionne au gaz de pétrole liquéfié (GPL), exclusivement ou non.
- qui soit un hybride énergie électrique et carburant fossile conventionnel (essence ou à gazole).
- qui fonctionne au gaz naturel véhicule (GNV) exclusivement ou non La seule définition légale semble toutefois bien insuffisante et demeure contestée. Le terme "véhicule propre" recouvre donc des réalités et des problématiques disparates mais n'en demeure pas moins usité.

Voir aussi

- Transport | Véhicule
- Pétrole | Énergie renouvelable | TGAP
- Écologie | Développement durable
- bicyclette ===
Sujets connexes
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